Que tal implementar um simples contador de visitas que apresenta em tempo real o número de visitantes online, e seu respectivo browser e sistema operacional em seu site?

Você pode fazer isso, utilizando Node.js e um módulo chamado: Socket.IO. O Socket.IO permite realizar comunicação bidirecional utilizando uma das APIs de transporte na seguinte ordem: WebSockets, FlashSockets, AJAX long polling, AJAX multipart streaming, Forever Iframe ou JSONP Polling. O motivo dessa ordem é garantir compatibilidade cross-browser.

Na prática o Socket.IO abre uma conexão com servidor pelo qual possibilita realizar troca de mensagens entre ambos sem a necessidade de dar um refresh na página, ou seja, sem a necessidade de solicitar uma nova request para o servidor. Com isso é possível explorar o conceito de real-time em uma aplicação, pelo qual basicamente o cliente envia uma mensagem e o servidor processa e responde via broadcast (para todos os clientes de conexão aberta com servidor) através de um long pooling de conexão.

Esse conceito é muito aplicado em aplicações de geração de relatórios em tempo real, chats, jogos multiplayer online, aplicações de interação em tempo real com diversos usuários (Google Docs, Facebook, Twitter são exemplo disso) e muito mais.

Abaixo apresentarei como criar um simples contador de usuários online. Para isso instale o Socket.IO:

npm install socket.io --save

Em seguida crie o backend da aplicação (app.js) com o seguite código:

// Servidor: app.js
// Iniciando servidor HTTP
var app = require('http').createServer(index)
  , io = require('socket.io').listen(app)
  , fs = require('fs')
;
app.listen(3000, function() {
  console.log("Servidor rodando!");
});

function index(req, res){
  fs.readFile(__dirname + '/index.html', function(err, data){
	  res.writeHead(200);
    res.end(data);	
  });
};

// Iniciando Socket.IO
var visitas = 0;
// Evento connection ocorre quando entra um novo usuário.
io.on('connection', function(socket){
  // Incrementa o total de visitas no site.
  visitas++;
  // Envia o total de visitas para o novo usuário.
  socket.emit('visits', visitas);
  // Envia o total de visitas para os demais usuários.
  socket.broadcast.emit('visits', visitas);

  // Evento disconnect ocorre quando sai um usuário.
  socket.on('disconnect', function(){
    visitas--;
    // Atualiza o total de visitas para os demais usuários.
    socket.broadcast.emit('message', visitas);
  });
});

Resumindo, criei um servidor para ler um arquivo index.html em sua rota principal, instanciei e configurei dois eventos do Socket.IO pelo qual utilizei o evento padrão "disconnect" e criei um evento chamado "visits", ambos os eventos trabalham a variável visitas, incrementando o valor quando surgir um novo usuário e decrementando quando um usuário sair da página. Por fim, o Socket.IO envia para o cliente o total de visitas através dos métodos: socket.emit() que envia o total de visitas para o usuário atual, e socket.broadcast.emit() que envia o total de visitas para todos os demais usuários.

Agora no lado cliente, crie a página index.html, adicione o scripts do cliente socket.io: "/socket.io/socket.io.js" na tag script, e faça o seguinte código:

<html>
  <head>
    <script src=/socket.io/socket.io.js></script>
    <script>
    var socket = io('http://localhost:3000');
    socket.on('visits', function(visitas){
      document.getElementById('visitas').innerHTML = visitas;
    });
    </script>
  </head>
  <body>
    <p>Contador de visitas online com Socket.io</p>
    <p>Número de visitas: <span id="visitas">0</span></p>
  </body>
</html>

Após incluir o scripts do cliente Socket.IO, executamos a função: var socket = io('http://localhost:3000') que inicia uma conexão com o servidor. Esta conexão inicia o evento io.on('connection') e lá atualizamos o total de visitas e emitimos o evento socket.emit('visits'), pelo qual tratamos este evento no cliente através da função socket.on('visits') que recebe em seu callback o total de visitas e atualiza na página do site.

Para testar esse app, basta rodar o comando:

node app.js

Em seguida acesse em vários browsers ou abas do mesmo browser (para simular múltiplos usuários acessando o site) o endereço: http://localhost:3000

Esta foi uma simples demonstração do poder real-time oferecido pelo Node.js com Socket.IO.

Para melhores referências, recomendo que estude a fundo o Socket.IO através de seu site oficial: http://socket.io

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